Ugens diagram: Den topartiske føderale gældsgrænse

budget-loft

Med det republikansk-kontrollerede hus ledede det demokratisk styrede senat og præsident Obama til et opgør - ja, et andet - over at hæve det føderale gældsloft, det er måske nyttigt at huske, at den lovbestemte grænse for statsgæld har været en toparts hovedpine for årtier.


Siden 1980 er gældsgrænsen ifølge denne interaktive grafik fra The Washington Post hævet 42 gange under både republikanske og demokratiske præsidenter og enhver mulig konfiguration af partisk kontrol i Kongressen. Grænsen ligger nu på $ 16.699 billioner, op fra $ 1.39 billioner for tre årtier siden; Finansminister Jacob Lew har sagt, at regeringen vil nå den grænse inden 17. oktober.

I næsten 130 år kom USA sammen uden en samlet grænse for statsgæld; i stedet godkendte Kongressen specifikke gældsudstedelser til bestemte formål, såsom opførelse af Panamakanalen (1902). En sådan lov, den anden frihedsobligationslov fra 1917, godkendte oprindeligt lån til dækning af udgifterne til bekæmpelse af første verdenskrig, men i 1939 havde den udviklet sig til en samlet grænse på 45 milliarder dollars på stort set al føderal gæld. Denne lov, som ændret, blev grundlaget for den nuværende lovbestemte grænse. (Congressional Research Service har udarbejdet en meget nyttig primer om, hvordan gældsgrænsen fungerer og dens historie.)


Hævning af gældsloftet er længe blevet behandlet som en usmagelig opgave, Capitol Hill svarende til rengøring af tagrender. I mange år blev regningerne udarbejdet som midlertidige forhøjelser til en relativt lille mængde 'permanent' lånemyndighed, hvilket førte til gentagne kriser i 1970'erne, da de 'midlertidige' autorisationer udløb. Så ofte som ikke manglede gældsregningerne officielle sponsorer, og ingen tilsyneladende ønskede at tage engang det nominelle ansvar for at hæve loftet.

Men gældsbegrænsningstvisterne er, ligesom budgetanliggender generelt, blevet mere afskårne og skarpe partiske i løbet af de sidste par årtier, og deres løsninger er blevet mere og mere indviklede. Fratrædelsen i sommeren 2011 blev f.eks. Løst af Kongressen, der tillod præsident Obama at hæve gældsgrænsen på sin egen myndighed i tre faser, de sidste to underlagt kongres veto. I februar i år stemte kongressen for helt at suspendere gældsgrænsen i tre og en halv måned, hvorefter den med tilbagevirkende kraft hæve den for at dække den lånoptagelse, der fandt sted i løbet af dette tidsrum. Det er grænsen på $ 16.699 billioner på plads i dag.